Exposición broncopulmonar en las torres gemelas

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Los ataques terroristas del 11 de septiembre de 2001 en Nueva York produjeron el colapso de las dos torres del World Trade Center contra las que estrellaron los aviones, y del edificio World Trade Center 7, de 47 pisos que se derrumbó como consecuencia de los daños producidos por los escombros de las torres y del fuego posterior.

Aproximadamente el 70% de los materiales de la estructura de los edificios se pulverizó durante el derrumbe, incluyendo 169.900m3 cemento, 141.580m3 de superficies pintadas, 198.220m3 de pavimentos de suelos, 16.990 m3 de cristal, 200 ascensores con su maquinaria, y todo tipo de elementos presentes en un complejo de oficinas moderno.

Exposición broncopulmonar en las torres gemelas
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Un nube de polvo tóxico engulle el sur de Manhattan tras derrumbarse la segunda torre.

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Introducción

Se estima que cientos de miles de personas fueron expuestas a la nube de polvo subsiguiente al derrumbamiento, siendo el grupo más expuesto el de los trabajadores de equipos de rescate, recuperación y limpieza. Material pulverizado de los edificios predominó en el aire en el periodo inicial tras su colapso, mientras que contaminantes derivados de combustión aumentaron al irse realizando los trabajos de salvamento, recuperación y limpieza.

Los incendios en el área produjeron gases tóxicos derivados de la combustión, como hidrocarburos policíclicos aromáticos, dioxinas, compuestos orgánicos volátiles, y otros compuestos de conocido carácter carcinógeno. Contaminantes con el asbesto, ácido hidroclorídrico, bifenilos policlorados, sílice, y metales pesados estaban presentes en el polvo producido por el derrumbamiento de los edificios.

El síndrome de tos del Wold Trade Center

El síndrome de tos del Wold Trade Center (WTC Cough Syndrome en inglés) consiste en un síndrome de tos crónica, que se cree es consecuencia de enfermedades de las vías respiratorias altas y bajas, y que típicamente incluye bronquitis asmática crónica, rinosinusitis crónica, y reflujo gastroesofágico crónico, o una combinación de varios o todos estos cuadros. Ha sido descrito en un porcentaje elevado de las personas expuestas. De forma menos frecuente, también se han descrito enfermedades pulmonares intersticiales, como sarcoidosis, fibrosis pulmonar y bronquiolitis obliterante.

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El síndrome de tos del WTC se describió inicialmente en los trabajadores de rescate del Departamento de Bomberos de la Ciudad de Nueva York. Tasas elevadas de síntomas irritativos de vías respiratorias superiores e inferiores han sido descritos en otros grupos de trabajadores en el área tras los atentados, incluyendo bomberos, policías, y otros servicios de rescate y limpieza. Problemas respiratorios han sido descritos en varios estudios también entre residentes, niños escolarizados y trabajadores de oficinas del sur de la isla de Manhattan.

Los descensos en la función pulmonar y alteraciones respiratorias se han relacionado de manera significativa, tanto en trabajadores del Departamento de Bomberos como en otras personas expuestas, con la intensidad de la exposición, basada en la hora de llegada al área de exposición. Estos valores se mantenían incluso considerando enfermedades previas y/o el consumo de tabaco.

Se ha encontrado una clara relación entre la intensidad de la exposición y la aparición de problemas respiratorios. Numerosos estudios han documentado una asociación significativa entres síntomas respiratorios, hiperreactividad bronquial persistente, asma y/o empeoramiento en la función pulmonar con llegada precoz al área del WTC. Un estudio reciente sobre asma de diagnóstico posterior al 11 de septiembre entre trabajadores de servicios de rescate han mostrado, además, un efecto acumulativo de la exposición (en especial cuando ha sido mayor de 90 horas), incluso si ésta se produjo tras desaparecer la nube de polvo inicial.33

Los hallazgos en las personas expuestas tras las primeras 48 horas se explican tanto por la cantidad de polvo que se levantó en las actividades de desescombro y salvamento, provocando una “exposición de alta intensidad”, durante la entrada en zonas cerradas y poco ventiladas, como por la acumulación de exposiciones de baja intensidad durante mucho tiempo.

Estudios epidemiológicos

Los estudios epidemiológicos a medio plazo (entre 5 y 10 años tras la exposición), han demostrado que los síntomas respiratorios son persistentes y se ha producido muy poca o ninguna mejoría de la función pulmonar de los afectados.

Los estudios epidemiológicos longitudinales sobre la salud de los expuestos a contaminantes tras la catástrofe del WTC sugieren que la incidencia de nueva sintomatología y/o patología respiratoria, así como el deterioro de la función pulmonar, tiende a estabilizarse tras tres años de la exposición.

Bibliografía

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